Denk aan Homer Neal, een 'zachte reus' in wetenschap en onderwijs

Homer A. Neal, een levenslange leider in hoge-energiefysica en hoger onderwijs, stierf op 23 mei op 75-jarige leeftijd in Ann Arbor, Michigan. Hij was de Samuel A. Goudsmit Distinguished University Professor of Physics aan de Universiteit van Michigan, een regent van het Smithsonian Institution, raadslid van het National Museum of African-American History and Culture en een directeur van de Lounsbery Foundation. Neal heeft bijgedragen aan een aantal belangrijke wetenschappelijke prestaties, waaronder de ontdekking van het Higgs-deeltje in 2012, en was een prominente figuur in de wetenschapsbeleidsgemeenschap, die sinds de jaren tachtig het STEM-onderwijs (undergraduate science, technology, engineering and mathematics) vorm gaf.

Neal, geboren in Franklin, Kentucky, interesseerde zich al op jonge leeftijd voor wetenschap en begon op 15-jarige leeftijd aan de universiteit van Indiana. Hij behaalde zijn BS in de natuurkunde, cum laude, daar in 1961 en voltooide zijn Ph. D. aan de Universiteit van Michigan in 1966. Neal had, buiten zijn wetenschappelijke aanleg, een bekend talent voor administratie - een collega beschreef hem als "een opmerkelijk bekwame politicus" - en hij steeg snel door de gelederen in de academische wereld en nam een ​​positie als decaan voor Onderzoek en Graduate Development aan de Indiana University in 1976. In 1981 verliet hij Indiana om Vice President for Academic Affairs en Provost aan de Stony Brook University te worden. Hij keerde in 1987 terug naar de Universiteit van Michigan om de afdeling natuurkunde, een functie die hij tot 1993 bekleedde, voor te zitten en bleef de rest van zijn carrière in Michigan. Hij was interim-president van de universiteit in 1996. Gedurende deze tijd adviseerde Neal vele studenten en docenten, waaronder het begeleiden van het proefschrift van wijlen Marjorie Corcocan - een lange tijd deeltjesfysicus aan de Rice University - in 1977 in Indiana.

Neal speelde een leidende rol in het D0-experiment, een internationale samenwerking bestaande uit meer dan duizend wetenschappers van bijna 100 universiteiten, die de Fermilab van het Department of Energy verlaten, een grote deeltjesversneller buiten Chicago. Zijn onderzoeksgroep hielp bij het ontwerpen van de detector voor het experiment, evenals het beheren en analyseren van botsingsgegevens, wat leidde tot de ontdekking van het top-quark - een "elementair" deeltje dat dient als bouwsteen voor andere materie - in 1995. Hij was tevens hoofd van ATLAS-groep van de Universiteit van Michigan van 2000–2015. De groep nam deel aan het ATLAS-experiment van de European Organization for Nuclear Research (CERN), waar 's werelds grootste deeltjesversneller, de Large Hadron Collider (LHC) in Genève, Zwitserland, is gevestigd. Het ATLAS-experiment was verantwoordelijk voor de ontdekking van het Higgs-deeltje in 2012, een prestatie die slechts een jaar later in 2013 de Nobelprijs verdiende, uitgereikt aan de twee wetenschappers die het bestaan ​​van het deeltje voorspelden.

Het leiderschap van Neal reikte veel verder dan de hoge-energiefysica. In 1980 werd hij benoemd tot lid van de National Science Board (NSB) - een onafhankelijk adviesorgaan van de National Science Foundation (NSF) - waar hij tot 1986 diende. Neal was voorzitter van de NSB's eerste taskforce voor STEM-onderwijs, deels als reactie aan de inspanningen van de regering-Reagan om onderwijsprogramma's van NSF te verwijderen. De studie resulteerde in een breed verspreid rapport, dat bekend werd als "The Neal Report"; het deed beleidsaanbevelingen aan de NSF in het licht van de groeiende bezorgdheid over de gezondheid van secundair STEM-onderwijs in de VS Het rapport stimuleerde de oprichting van het Research Experience for Undergraduates Program (REU) en het Research Experience for Teachers Program (RET), dat voorziet in praktijkervaringen tijdens de zomer. Beide programma's blijven vandaag zeer actief op universiteiten en laboratoria in het hele land, waaronder een REU-programma bij CERN, bestuurd door Neal, het enige formele kanaal voor studenten om onderzoek te doen aan de LHC.

Na zijn ambtstermijn bij NSB zette Neal zijn openbare dienst voort en werd hij een prominente 'burgerwetenschapper' en een zichtbare, invloedrijke figuur in de bredere gemeenschap van wetenschapsbeleid. Hij was lid van de National Research Council Board on Physics and Astronomy, was lange tijd bestuurslid van de Ford Motor Company en was lid van het American Physical Society (APS) Panel of Public Affairs, waar hij in 2016 president van werd. Hij is co-auteur van "Beyond Sputnik: US Science Policy in the 21st Century", een onmisbare bron voor studenten en docenten met interesse in de geschiedenis, structuur en huidige uitdagingen van het Amerikaanse wetenschapsbeleid.

Tobin Smith, de vice-president voor beleid bij de Association of American Universities, die co-auteur was van "Beyond Sputnik", merkte op dat Neal "een perfect bewijs was van hoe een enkel individu kan helpen de discussies en beraadslagingen over nationale kwesties vorm te geven en te beïnvloeden" belang." Neal zal niet alleen herinnerd worden vanwege zijn uitgebreide kennis en wetenschappelijke prestaties, maar ook vanwege zijn vriendelijke geest en zijn blijvende bijdragen aan het verbeteren van het Amerikaanse STEM-onderwijs.

De fellows van het Baker Institute Science and Technology Policy Program hebben bijgedragen aan deze blog.