De duisternis bestrijden met een inclusieve visie: verhalen van blinde studenten van Education City

Maria gebruikt 3D-geprinte tactiele kaarten voor haar cursus 'Kaart van de moderne wereld'.

Toen Khansa Maria en haar broer blind werden geboren, verliet hun vader het gezin, in de overtuiging dat zijn kinderen door hun gebrek aan gezichtsvermogen niets zouden kunnen bereiken in het leven. Toen ze opgroeide, realiseerde Maria zich dat haar vader niet de enige was die niet in haar geloofde, want toen ze op school begon te solliciteren, werd ze door sommigen afgewezen vanwege haar handicap.

'Mijn moeder wilde bewijzen dat de verwachting van de samenleving over haar gehandicapte kinderen niet klopte', zei ze. "De enige manier waarop ze zag [om dat te doen] was om ons te mainstreamen en ons niet op speciale scholen te plaatsen, zodat we de juiste diploma's konden behalen en onszelf in de toekomst konden onderhouden."

Maria, geboren en getogen in Pakistan, ging uiteindelijk naar een van de meest competitieve scholen in Lahore, hoewel de administratie twijfelde over haar succes, aangezien zij de eerste blinde student was die werd toegelaten.

Niettemin tartte Maria alle verwachtingen en na haar voltooiing van A-Levels was ze niet alleen een van de best presterende studenten van haar school op Cambridge International Examinations, maar behaalde ze ook een nationaal niveau in een van haar A-Levels-vakken. Tegenwoordig is Maria een opkomende tweedejaarsstudent aan de Georgetown University in Qatar (GU-Q), een partneruniversiteit van de Qatar Foundation (QF), waar ze van plan is een major in de internationale politiek te behalen.

In haar eerste jaar bij Education City nam Maria deel aan debatten en modelwedstrijden van de Verenigde Naties, nam deel aan GU-Q's programma voor studentenleiderschap 'Hoya Leadership Pathway', reisde naar Griekenland voor service learning en liep stage bij Qatar Career Development Center (QCDC), lid van QF.

“Ik was niet van plan om naar Qatar te komen, maar toen ik met mijn moeder naar GU-Q kwam voor de Georgetown Admissions Ambassador Program Day, ontmoetten we mensen hier en beseften dat het zo'n goede omgeving was. Het is een liberale kunstacademie, de klassen zijn klein en er was financiële steun beschikbaar, dus besloot ik hierheen te komen, 'zei Maria. "Qatar heeft een uniek voordeel: je behaalt een diploma van de VS, maar je bent dicht bij huis en maakt deel uit van een diverse omgeving."

Maria is een van de vele studenten in Education City met een visuele beperking die besloot zich in te schrijven bij de universiteiten van QF om hun academische doelen na te streven. Kholoud Abu-Sharida, afgestudeerd in Qatar aan de Hamad Bin Khalifa University (HBKU), die ook blind werd geboren, behaalde eerder deze maand haar masterdiploma in vertaalstudies en zei dat haar tijd in Education City haar aanmoedigde om haar passie voor schrijven na te jagen. In haar gedichten en korte verhalen zei Abu-Sharida dat ze graag filosofische personages creëert die diepe emoties en connecties belichamen met ouders, thuis en hun land.

"De kwaliteit van het onderwijs dat ik hier heb gekregen, heeft me blootgesteld aan meer open deuren en ik ben ambitieuzer geworden om verder te gaan", zei Abu-Sharida. "Ik ben van plan verder te studeren en een doctoraat in creatief schrijven te behalen, schrijver te worden en vervolgens mijn geschriften te vertalen."

Abu-Sharida behaalde haar diploma aan HBKU Graduation 2018.

Abu-Sharida heeft in totaal 10 broers en zussen, van wie er drie ook blind zijn. Ze woonde een school voor blinden in Bahrein bij, samen met een van haar blinde zussen, van wie ze zei dat ze haar beste vriend en motivator in haar leven was gedurende haar academische leven.

Over onderwijs gesproken, Abu-Sharida merkte op dat de kleine en hechte gemeenschap van Education City haar heeft geholpen om zonder veel problemen door de universiteit te navigeren.

"Als het aantal studenten kleiner is, zul je meer aandacht krijgen van de milieumakers - ik bedoel de professoren, de decaan en iedereen die verantwoordelijk is voor de administratie", legde Abu-Sharida uit. 'Daarom heb ik het gevoel dat deze plek van me houdt, en ik hou ervan. Ik hoor hier."

Zowel Maria als Abu-Sharida zeiden dat hun faculteit erg behulpzaam was bij het navigeren door de lessen, en voorzag hen van audioboeken, afschriften van hand-outs en aantekeningen voor schriftelijke examens.

Het sociale stigma bestrijden

Maria en Abu-Sharida komen beide uit verschillende achtergronden, maar herhaalden vergelijkbare uitdagingen bij het bestrijden van het sociale stigma dat gepaard gaat met het leven met een handicap.

'Ik ga niet graag naar grote bijeenkomsten omdat ik het gevoel heb dat ik slechts een' uitzicht 'ben. Niemand heeft interactie met jou. Mensen zullen met je metgezellen praten, maar niet met jou, 'legde Abu-Sharida uit, eraan toevoegend dat haar handicap mensen soms aarzelt om haar te benaderen.

'Mensen worden verrast als ik zeg dat ik YouTube gebruik. Ik luister ernaar! Ik kan over films praten, ik kan over Harry Potter praten, 'zei Maria. 'Behandel me normaal zoals elke andere persoon naast je. Begrijp dat we niet bijten. Je kunt woorden zeggen als 'zien' en 'kijken'. Ik ben dezelfde persoon als jij, en ik geniet van dezelfde dingen. '

Maria voegde eraan toe dat hoewel de gemeenschap in Education City erg ondersteunend is, ze nog steeds soms worstelt met dagelijkse taken zoals het gebruik van aanraakpanelen voor lichtregeling, de was doen bij studentenhuisvesting of lopen naar gebouwen die niet worden bediend door shuttlebussen. Desalniettemin heeft dergelijke strijd Maria er niet van weerhouden om alles onafhankelijk te doen, en heeft ze gegraveerde stickers in haar kamer en wasruimte geplaatst over alle dingen die geen braillemarkeringen hebben.

Abu-Sharida met haar brailleschrijver die ze gebruikt voor het schrijven van scripts.

Zowel Maria als Abu-Sharida, die een voorliefde voor schrijven delen, zijn vastbesloten om hun opleiding en passie te combineren om het bewustzijn over het begrip van mensen met een handicap te vergroten.

Tijdens haar stage bij QCDC voerde Maria focusgroepen uit met mensen met een handicap en functionarissen van verschillende bedrijven in Qatar om bij te dragen aan een rapport over de uitdagingen waarmee mensen met een handicap worden geconfronteerd onder het personeel van Qatar. Het rapport was onderdeel van het Qatar Career Guidance Stakeholders Platform, een tweejaarlijks programma dat wordt georganiseerd door QF in samenwerking met UNESCO, dat tot doel heeft een internationaal standaardsysteem voor loopbaanbegeleiding in Qatar te ontwikkelen.

“Ik hou van de visie achter QF, omdat het actief probeert oplossingen te vinden voor problemen om ons heen. Een voorbeeld is het Career Guidance Stakeholders Platform - ze proberen in ieder geval de problemen te begrijpen ', zegt Maria, die van plan is in de toekomst een handicapconsulent te worden, en met bedrijven samenwerkt om hun producten en diensten vriendelijk te maken voor mensen met een handicap. "Het is erg belangrijk voor mensen met een handicap om een ​​stem te hebben binnen de wetgeving die over hen wordt gemaakt."

Vanwege haar ervaring als scenarioschrijver bij Baraem TV, een Arabische televisiezender op de middelbare school waar ze momenteel werkt, en haar master aan HBKU, schrijft Abu-Sharida momenteel een script voor een animatiefilm die ze van plan is zelfstandig te produceren over een blind meisje dat een prinses wordt.

'De prinsessen van Disney zijn mooi en perfect; ik heb echter nog nooit een prinses met een bepaalde handicap gezien ', zei Abu-Sharida. "Ik besloot om een ​​blinde prinses te maken om mensen zoals ik meer zelfvertrouwen te geven en de wereld te laten zien hoe mooi ze zijn en wat ze kunnen."